Edmonia Lewis, Pionierin Ihres Schicksals

In einer Welt der weißen Männer stach Edmonia Lewis als die schwarze und weibliche Stimme hervor. Sie verband die Welt der Bildhauerei mit ihren afroamerikanischen und eingeborenen Wurzeln.
Edmonia Lewis, Pionierin ihres Schicksals

Mary Edmonia Lewis war eine amerikanische Bildhauerin, die die meiste Zeit ihrer Karriere in Rom, Italien, arbeitete. Edmonia Lewis wurde frei in New York geboren und war die erste Afroamerikanerin, die internationale Berühmtheit erlangte. Darüber hinaus war sie die erste Afroamerikanerin, die als Bildhauerin in der Welt der bildenden Künste Anerkennung fand.

Viele amerikanische Künstler des 19. und 20. Jahrhunderts erlangten und genossen Ruhm in ihrem eigenen Land. Edmonia Lewis ist eine der wenigen Ausnahmen. Heute sprechen wir mit Ihnen über ihr Leben und Werk, wie sie die Hindernisse, die ihr die Gesellschaft auferlegte, überwand und wie sie allen Widrigkeiten zum Trotz weltweite Anerkennung erlangte.

Kindheit von Edmonia Lewis

Edmonia Lewis wurde 1844 in Greenbush, New York, als freie schwarze Frau geboren. Sie hatte einen Bruder, der als Erwachsener  dank seines Eindringens in den Goldbergbau reich wurde.

Die kleine Edmonia war die Tochter eines schwarzen Dieners eines „Gentleman“. Ihre Mutter, ebenfalls eine schwarze Frau, war Ojibwa und afrikanischer Abstammung. (Die Ojibwa sind zusammen mit den Cherokee und den Navajos eine der größten Ureinwohner Nordamerikas).

Edmonia verlor ihre Eltern im Alter von zehn Jahren. Sie behauptete später, dass sie von einer Ojibwa-Familie in der Nähe der Niagarafälle aufgewachsen sei.

Obwohl Mary Edmonia Lewis wenig Ausbildung hatte, besuchte sie mit der Unterstützung ihres erfolgreichen älteren Bruders das Oberlin College in Ohio. Dort studierte sie von 1860 bis 1863 und trat als besonders begabte Künstlerin hervor.

Während dieser Zeit war die abolitionistische Bewegung auf dem Oberlin-Campus aktiv. Somit hatte dies einen großen Einfluss auf Edmonias spätere künstlerische Karriere.

Der Preis des Erfolgs

Eine Skulptur von Edmonia Lewis.

Die junge Frau musste zahlreiche Hindernisse überwinden, um eine angesehene Künstlerin zu werden. Sie wurde fälschlicherweise beschuldigt, versucht zu haben, zwei weiße Klassenkameraden am Oberlin College zu vergiften. Dann wurde sie von einem weißen Mob gefangen genommen und geschlagen. Lewis erholte sich von dem Angriff und floh anschließend nach Boston, nachdem die Anklage gegen sie fallen gelassen worden war.

In Boston freundete sich Lewis mit dem Abolitionisten William Lloyd Garrison und dem Bildhauer Edward A. Brackett an, der Lewis das Bildhauen beibrachte und ihr half, ihr eigenes Studio zu fördern.

Zu Beginn der 1860er Jahre erhielt Lewis für ihre Arbeit bestimmte Auszeichnungen und hinterließ damit einen Eindruck in der Kunstwelt. Ihre Ton- und Gipsmedaillons, die Garrison, John Brown und andere Anführer der Abolitionisten darstellten, öffneten eine kleine Tür zu ihrem mäßigen kommerziellen Erfolg.

Dann schuf Lewis 1864 eine Büste von Colonel Robert Shaw, einem Helden des Bürgerkriegs, der an der Spitze des 54. freiwilligen Infanterieregiments von Massachusetts starb. Dank dieser Arbeit erzielte sie ihren ersten beachtlichen kommerziellen Erfolg.

Das Geld, das sie durch den Verkauf von Kopien der Büste verdiente, ermöglichte ihr den Umzug nach Rom. Sie beschloss, nach Rom zu ziehen, weil es bereits die Heimat verschiedener amerikanischer Expat-Künstler war. Dazu gehörten mehrere Frauen, die auf der Suche nach Möglichkeiten in die Stadt gekommen waren.

Lewis und ihr Leben in Rom

Lewis arbeitete weiterhin als Künstler in Italien. Ihre Arbeit befasste sich hauptsächlich mit dem Thema ihres afroamerikanischen kulturellen Erbes und in zweiter Linie mit dem Katholizismus, ihrer Religion.

Eines ihrer gefeiertsten Werke war Free Forever  (1867), eine Skulptur, die einen schwarzen Mann und eine schwarze Frau darstellt, die aus der Unterdrückung der Sklaverei hervorgehen. Lewis schuf auch Büsten amerikanischer Präsidenten, darunter Ulysses S. Grant und Abraham Lincoln.

Ein weiteres Beispiel für eine Verbindung mit ihrem Erbe kann man in The Arrow Maker (1866) erkennen. Dieses Stück wurde von ihren Ureinwohner-Wurzeln inspiriert. Die Skulptur zeigt einen Vater, der seiner kleinen Tochter beibringt, wie man einen Pfeil baut.

Eines ihrer berühmtesten Werke war eine Darstellung der ägyptischen Königin Kleopatra mit dem Titel „ Der Tod der Kleopatra “ . Sie erhielt die Anerkennung der Kritiker, als das Stück 1876 auf der Centennial Exposition in Philadelphia und zwei Jahre später in Chicago ausgestellt wurde. Die zwei Tonnen schwere Skulptur kehrte nie nach Italien zurück, weil Lewis die exorbitanten Transportkosten nicht bezahlen konnte. Daher war sie gezwungen, es aufzubewahren. Jemand hat es mehrere Jahrzehnte nach ihrem Tod wiederentdeckt.

Letzte Jahre und Vermächtnis

Eine Skulptur eines Mannes und einer Frau.

Wie bei ihrer Kindheit gibt es nicht viele Informationen über die letzten Jahre von Edmonia Lewis. Wir wissen, dass sie ihre Arbeiten bis in die späten 1890er Jahre ausstellte. Wir wissen auch, dass sie Besuch von Frederick Douglass in Rom erhielt und dass sie weder geheiratet noch Kinder hatte. Über das letzte Jahrzehnt ihres Lebens gibt es nur wenige Informationen.

Einige spekulieren, dass Lewis ihre letzten Jahre in Rom verbracht hat. Vor kurzem entdeckte jedoch jemand ihre Todesdokumente. Sie weisen darauf hin, dass sie 1907 im Alter von 63 Jahren in London starb.

Trotz ihres „Status“ als schwarze Frau gelang es ihr, noch zu Lebzeiten Anerkennung für ihre Arbeit zu erhalten. Ihre wahre Anerkennung kam jedoch nach ihrem Tod, als sich die Kunstwelt endgültig ihren wunderbaren Werken ergab. Ende des 20. Jahrhunderts wurden Lewis’ Leben und Kunst posthum gelobt und ihre Arbeiten an vielen Orten ausgestellt.

Einige ihrer berühmtesten Stücke sind heute Teil der ständigen Sammlungen des Smithsonian American Art Museum und des Metropolitan Museum of Art. Einige ihrer Stücke werden auch im Cleveland Museum of Art und in der Howard University Gallery of Art ausgestellt.

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